Biobulb, una lámpara de bacterias

Todo un ecosistema de bacterias modificadas genéticamente darán luz desde una bombilla. ¿Su alimento?, la luz del Sol

Biobulb24Tres estudiantes de la Universidad de Winsconsin, Estados Unidos, realizan una investigación para crear una lámpara que no necesita electricidad ya que emite luz a partir de bacterias modificadas genéticamente. El Biobulb contendrá especies modificadas de la bacteria E.coli, un microorganismo que generalmente habita los intestinos de humanos y de otros animales.

“Será como tener todo un ecosistema en un jarro”, dice Michael Zaiken, uno de los alumnos fundadores de Biobulb. “Va a contener una gran variedad de microorganismos y cada uno de ellos jugará un rol particular en el reciclaje de los nutrientes que necesitan las E.coli para sobrevivir”. Normalmente estas bacterias no emiten luz en la oscuridad, pero los investigadores intentan insertar un segmento de ADN en ellos para que lo hagan. “La bacteria brillará como una luciérnaga, una medusa o un plancton luminiscente”.

El proyecto fue finalista en el #CrowdGrant Challenge, del sitio web RocketHub, y los investigadores que lo conforman pertenecen a diferentes áreas del conocimiento como filosofía, bioquímica, antropología y neurología. “Queremos que nuestro proyecto tenga un impacto cultural”, dice Alexandra Cohn, estudiante de filosofía y cofundadora del programa. “Mientras provee a las personas de luz sin necesidad de electricidad, esperamos que cambie la percepción general de que la modificación de organismos es mala. (…) Queremos que Biobulb sirva como una herramienta educativa para incrementar la conciencia pública sobre lo rápido que está creciendo este campo”.

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El Biobulb deberá exponerse a la luz solar para que ésta alimente a los microorganismos que nutren, a su vez, a los E.coli. Estos, según los investigadores, podrán durar días o incluso meses brillando. El éxito del diseño, dice Zaiken, depende de la habilidad que tengan para modificar los genes de las bacterias a modo de que ellas usen su energía en forma de luz bioluminiscente. El equipo afirma que el Biobulb brillará lo suficiente como para ser una luminaria nocturna o de lectura en ambientes oscuros.

Con el financiamiento que se consiguió a partir del #CrowdGrant Challenge, los investigadores pretenden explorar varias cuestiones que aún permanecen inexactas, como cuánto durará el bulbo, o si hay detonadores que enciendan la luz del sistema. Los estudiantes expondrán el prototipo a diferentes temperaturas  y químicos para tener un control más exacto de la luz. Otra parte importante de las próximas investigaciones será prevenir eventualidades y mutaciones de una generación a otra en los microorganismos; así como experimentar con diferentes proteínas bioluminiscentes para determinar cuáles genes producen el brillo más eficiente. “Nuestro objetivo no es crear un producto comercial, sino una representación artística de la ciencia que atrape la atención de la gente“, dice AnaElise Beckman, la tercera estudiante a cargo del proyecto.

Pero a Biobulb aún le faltan muchos obstáculos por superar, como las discusiones científicas y los exámenes de seguridad. En la página web de #CrowdGrant Challenge donde se expone el proyecto de Biobulb, un usuario preguntó qué sucedía si se rompiera el bulbo, Zaiken contestó: “Si la bombilla se rompiera y las bacterias fueran liberadas, probablemente serían comidas por todas las otras bacterias que hay. La E.coli que estamos utilizando es un  sepa de laboratorio a la que se le han removido sus genes de defensa, ofensa y movilidad.“

Según Alexandra Cohn, el proyecto apenas está en su face inicial ¿Qué tan lejos llegará Biobulb?

Aquí el video de presentación del proyecto: 

1 comentario en “Biobulb, una lámpara de bacterias

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